Sorprendente final en espiral para una estrella estraña


Siempre me ha atraído mucho la astronomía y a menudo me quedo boquiabierto con las imágenes de estrellas, planetas, lunas, galaxias, nebulosas,… Pero hoy me he encontrado con una que me ha resultado realmente curiosa, pues no había visto antes nada parecido:

  
En la parte izquierda de la foto hay una débil espiral que parece ser o un retoque fotográfico, o una galaxia espiral muy, muy tenue. Pero no, no es ninguna de las dos cosas; se trata de un sistema binario (dos estrellas rotando una sobre otra) llamado AFGL 3068 y con algunas peculiaridades que lo hacen casi único: al menos una de las estrellas del sistema es una estrella de carbono, la cual está expulsando sus capas externas al espacio (a nuestro sol le pasará una cosa parecida dentro de unos 5.000 millones de años). Por norma general, estas capas no suelen ser muy gruesas, pero en este caso no es así, pues el material expulsado es muy denso y opaco, de tal forma que absorbe la luz visible del interior (se logra ver el interior gracias a los telescopios infrarrojos, que captan el resplandor caliente). Además, como se trata de una estrella doble, al girar una sobre la otra, la expansión de las capas no se hace en forma de esfera, sino en forma espiral.
 
Otro aspecto curioso es, si las capas externas están ocultando la luz de las estrellas interiores, ¿qué es lo que la está iluminando? Si te fijas, la parte derecha está más iluminada que la izquierda, lo que indica que la fuente de luz está por la derecha. Quizás podríamos pensar que esa luz proviene de la estrella que se observa en la parte derecha, pero realmente esa estrella podría estar mucho más cerca o mucho más lejos que nosotros de lo que lo está el sistema binario, lo que haría que la luz de la misma apenas le llegara. Los astrónomos que han estado observándolo creen que la iluminación proviene de una galaxia: esto lo hace también sorprendente, pues implicaría que su iluminación proviene de la luz combinada de estrellas muy distantes (una luz muy tenue por cada estrella de esa galaxia, que al combinarse le dan la suficiente luz).

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